Liberty University incriminazioni contro i giornalisti

NEW YORK (AP) – La Liberty University ha spinto per accuse di violazione del crimine contro due giornalisti che hanno perseguito storie sul perché il collegio evangelico in Virginia è rimasto parzialmente aperto durante l’epidemia di coronavirus.

Il college, a Lynchburg, in Virginia, è guidato da Jerry Falwell Jr., un sostenitore del presidente Donald Trump che ha suggerito che la copertura dell’epidemia fosse traboccante. Falwell ha affermato che l’università sta conducendo lezioni online e obbedendo alle direttive di allontanamento sociale.

Ma ha detto che ha tenuto aperto il campus per gli studenti internazionali e coloro che non hanno nessun altro posto dove andare. Giovedì, c’erano circa 1.000 studenti che vivevano nel campus, circa un ottavo della sua normale popolazione residenziale.

Dopo che sono state scritte storie secondo le quali la decisione di Liberty ha causato preoccupazioni nella comunità, l’università ha avviato accuse contro Alec MacGillis, reporter di ProPublica, e Julia Rendleman, una fotografa che ha illustrato una storia del 29 marzo sul New York Times.

Il magistrato della Virginia Kang Lee ha firmato i mandati di arresto per reati di classe 1 contro i due giornalisti, punibili fino a un anno di prigione. Spetta all’avvocato di Lynchburg del Commonwealth Bethany Harrison decidere se perseguire o meno e ha dichiarato che giovedì non ha visto alcun dettaglio sul caso.

Le forze di sicurezza di Liberty hanno indagato sui giornalisti dopo la pubblicazione dei loro articoli, raccogliendo testimonianze che erano nel campus senza permesso, ha detto Falwell.

Ha detto che era un problema di sicurezza non permettere agli estranei di entrare in un momento di pandemia globale.

“Quando le persone provengono da hot spot noti, sentiamo che lo dobbiamo ai nostri studenti e ai nostri genitori per non lasciare che ciò accada”, ha detto Falwell in un’intervista giovedì. “L’unico modo per inviare il messaggio è far loro sapere che saranno perseguiti”.

La cosa veramente importante è scrivere di una decisione che va contro le linee guida sulla sicurezza e mette a rischio la salute delle persone, ha affermato Richard Tofel, presidente di ProPublica. L’articolo di MacGillis, intitolato “Com’è in uno degli unici campus universitari ancora aperti negli Stati Uniti?” è stato pubblicato il 26 marzo.

“Intraprendere un’azione per trasgredire le accuse sembra qualcosa di irrilevante”, ha detto Tofel.

L’unica ragione per cui non sono state fatte accuse di trasgressione nei confronti di Elizabeth Williamson, la giornalista del Times che ha scritto di Liberty il 29 marzo, è che non sono stati trovati testimoni oculari, ha detto Falwell. La storia del Times era intitolata: “La Liberty University riporta i suoi studenti, e anche Coronavirus Fears”.

Il Times ha affermato che il suo fotografo freelance stava facendo il normale lavoro di scattare una foto a qualcuno intervistato per la notizia.

“Siamo delusi dal fatto che la Liberty University decida di trasformarlo in un caso criminale e insegua un giornalista freelance perché i suoi funzionari non sono contenti della copertura stampa della decisione dell’università di convocare le classi nel mezzo della pandemia”, ha detto la portavoce Eileen Murphy.

Nel mezzo del racconto della propria storia sulla decisione di Liberty del 24 marzo, un fotografo Associated Press è stato avvicinato da un agente di sicurezza del campus, gli è stato chiesto di andarsene e di eliminare tutte le immagini che aveva scattato a Liberty.

Dopo essersi consultato con un supervisore, il fotografo ha eliminato le immagini, una decisione che l’organizzazione giornalistica ha dichiarato errata a posteriori.

“Non eliminiamo foto o altro materiale su richiesta di un singolo agente delle forze dell’ordine”, ha affermato Sally Buzbee, redattore esecutivo e vicepresidente senior dell’AP. “Cerchiamo di combattere legalmente tali ordini.”

Liberty è particolarmente sconvolto al Times, contestando la tesi del giornale secondo cui quasi una dozzina di studenti Liberty erano malati di sintomi che suggerivano COVID-19. L’università ha affermato che solo uno studente ha dato risultati positivi: qualcuno che non viveva nel campus ed era rimasto nel campus due settimane prima di essere testato.

Liberty ha chiesto una ritrattazione e ha minacciato un’azione legale.

Murphy ha affermato che la storia del Times ha descritto dichiarazioni contraddittorie della leadership universitaria e attacchi personali contro i critici della politica di Liberty.

“Siamo fiduciosi nella precisione dei nostri rapporti”, ha detto.

Falwell ha anche messo in dubbio che la libertà sia stata presa in considerazione per motivi politici, osservando che non è l’unica università del paese ad avere la stessa apertura limitata.

A tal fine, l’università sta pianificando di pubblicare annunci sui giornali in alcune città del sud, da dove provengono molti dei suoi studenti che fanno confronti con altre università, ha detto.

Il prossimo annuncio afferma che “La risposta di Liberty a COVID-19 ci mette in ottima compagnia, nonostante ciò che potresti concludere dagli account dei media”.

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