Lives Lost: A 97 anni, il veterinario della Seconda Guerra Mondiale prende l’ultima strada

SEATTLE (AP) – Nei suoi ultimi mesi, Bill Chambers non ha potuto camminare, ma ha trovato la pace in movimento.

Tre volte alla settimana, sua figlia maggiore, Patty Cooper, lo incontrava nella casa di famiglia per adulti dove viveva con altri quattro veterani della seconda guerra mondiale. I custodi lo avrebbero caricato nel suo SUV Volvo, e lo avrebbe guidato attraverso le foreste, i terreni agricoli e la periferia a est di Seattle.

Conosceva bene le strade. In circa 30 anni di lavoro nella contea, ha contribuito a costruirne la maggior parte.

“Parlava di chi viveva qui, di chi viveva lì”, ha detto. “C’è un cimitero dove si trovano i suoi genitori e mia madre, e voleva essere sicuro che io sapessi,” Questo è esattamente dove voglio essere. “Stava sistemando le cose.”

Chambers, 97 anni, morì il 14 marzo nella casa di Kirkland. Ovviamente non era malato, ma è risultato positivo per COVID-19 dopo la sua morte.

Chambers è cresciuto nel Saskatchewan, dove suo padre ha venduto ghiaccio da un passeggino trainato da cavalli per integrare le loro entrate agricole.

Poco prima della seconda guerra mondiale, la famiglia si trasferì a Seattle. Chambers arruolò con l’esercito canadese a 18 anni. Sbarcò in Normandia il 15 giugno 1944 – nove giorni dopo il D-Day – e trascorse la guerra alla guida di un bulldozer corazzato, costruendo strade mentre il fronte avanzava in tutta Europa.

Per il resto della sua vita avrebbe raccontato storie di guerra. Il viaggio approssimativo che attraversa l’Atlantico sul transatlantico Queen Mary. Come ha dormito sotto il suo trattore per proteggersi dal fuoco nemico. Il tempo in cui le riprese si sono interrotte quando ha pregato. Come non si è mai lavato i denti.

Vide paracadutisti sparati dal cielo e seppellì i soldati che conosceva. Vide i sopravvissuti dell’Olocausto percorrere le strade e diede loro tutto il cibo che aveva. Trascorse la vigilia di Natale 1944 con altre truppe in un fienile in Olanda. Gli abitanti riconoscenti del villaggio li hanno serenati con i canti natalizi.

Dopo la guerra mise le sue capacità di costruzione di strade a lavorare per King County, dove i sobborghi stavano crescendo per accogliere la crescente forza lavoro di Boeing. Amava le macchine e stare fuori; la classificazione delle strade era perfetta.

Attraverso amici, ha incontrato la sua futura moglie, Barbara Jean. Si stabilirono nel garofano rurale. Cooper, uno dei cinque figli, disse che avrebbero cavalcato i loro cavalli nel piccolo centro. Le loro vacanze erano viaggi su strada a Yellowstone, a Disneyland. “È stato un momento felice”, ha detto.

Chambers era leggero, breve e veloce, felice, gentile e pieno di gratitudine, ma non eccessivamente affettuoso – Cooper non si ricorda di averle detto di amarla fino a circa un anno fa. Gli piaceva fare sport. Sua moglie non era una ballerina, ma si avventurava a Seattle con gli amici per fare il foxtrot e dondolare.

“Ogni giorno c’è un posto dove andare, qualcosa da fare e qualcuno da vedere”, diceva. Essere attivi lo ha fatto andare avanti.

Barbara è morta nel 2014. Chambers è rimasto in casa. Guidava ancora; i suoi figli avrebbero visitato. Cooper lo ha portato a fare la sua prima pedicure a 95 anni. Lo adorava.

Sarebbero andati a casa di sua figlia Kelly Adsero, dove la giovane figlia di Adsero – pronipote di Chambers – gli avrebbe fatto ciambelle, patatine di mele o altri cibi analcolici preferiti. Dopo non essersi lavato i denti durante la guerra, alla fine li perse.

Chambers odiava trasferirsi nella casa della famiglia adulta dopo una caduta a casa sua la scorsa estate, odiava perdere la sua indipendenza, soprattutto odiato quando il personale accidentalmente metteva il suo portafoglio, con una foto amata del suo bulldozer corazzato, attraverso il lavaggio. Ma non c’era altra scelta: era troppo per Cooper da gestire e l’assistenza domiciliare troppo costosa.

Ma Cooper potrebbe ancora portarlo in giro, almeno fino a quando il virus non chiuderà la casa ai visitatori a fine febbraio.

Avrebbero diviso una coppa di frutta nel parcheggio Costco, guardando i clienti, o guidati verso la vecchia casa. Lungo le strade che ha costruito, Cooper avrebbe fatto esplodere la musica cristiana in modo che suo padre parzialmente sordo potesse sentire.

Chambers non era molto religioso, ma Cooper divenne spirituale per tre decenni come operatore 911. Voleva assicurarsi che fosse preparato per quello che sarebbe successo.

Ci sono state conversazioni emotive in macchina. Ha cercato il perdono per le cose che aveva fatto. Le disse che era così infelice in casa che voleva uccidersi. Lei rispose: “Papà, non ne parleremo più, ma chiederemo a Dio di portarti a casa”.

“Era entusiasta di questo”, ha detto.

Nel suo ultimo giorno, il vecchio soldato non voleva cibo o bevande, ma giaceva a letto a guardare il predicatore televisivo di lunga data Jimmy Swaggart. Ogni volta che lo staff guardava dentro, rispondeva: “È ora”.

Cooper, che aveva parlato per l’ultima volta con lui due giorni prima, è d’accordo nel non aver detto un ultimo addio.

“Stava parlando con Dio”, ha detto. “Che bel modo di uscire nell’eternità.”

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