Per McConnell, il virus porta l’eco della sua poliomielite infantile

WASHINGTON (AP) – Il primo ricordo d’infanzia di Mitch McConnell è il giorno in cui ha lasciato il centro di trattamento della poliomielite a Warm Springs, in Georgia, per l’ultima volta.

Era solo un bambino nel 1944, quando suo padre fu dispiegato nella seconda guerra mondiale, sua madre trasferì la famiglia nella casa di sua sorella, nell’Alabama rurale, e ebbe sintomi simil-influenzali. Mentre alla fine si riprese, la sua gamba sinistra non lo fece. Era paralizzato.

Due lunghi anni dopo, dopo aver trasportato il giovane McConnell da e verso il centro dove l’allora presidente Franklin Roosevelt ricevette cure per la polio, a sua madre fu detto quel giorno che il suo giovane figlio sarebbe stato in grado di entrare nella sua vita senza un tutore per le gambe.

Prese subito la spesa di 4 anni per un nuovo paio di scarpe.

Più di 70 anni dopo, il leader della maggioranza del senato McConnell entrò nel senato degli Stati Uniti per approvare un vasto pacchetto di salvataggio di coronavirus – e bloccare la camera per il prossimo futuro – mentre un altro pericoloso virus simile all’influenza riempie la nazione di ansia, quarantena e interruzioni inimmaginabili per Vita americana.

“Perché questa pandemia attuale me lo ricorda? Penso che il numero 1 sia la paura “, ha dichiarato McConnell in un’intervista a The Associated Press.

“E l’incertezza che hai quando non vi è alcun percorso in avanti per il trattamento o un vaccino e questa era la situazione in gran parte nella poliomielite prima del 1954.”

Le due crisi ora fermano gli anni di McConnell, rendendo il repubblicano del Kentucky una voce inaspettata di esperienza personale e riflessione in quelli che chiama questi tempi “inquietanti”.

È un ruolo insolito per il famoso leader custodito, che raramente dice di più quando meno lo farà, e assapora un’immagine come un furbo tattico politico. Ma poiché più di 16.000 persone negli Stati Uniti sono morte per coronavirus, gli echi sono fin troppo familiari. Così anche la soluzione, a suo avviso, è quella di prendersi cura dei malati della nazione e produrre trattamenti e un eventuale vaccino.

“C’è speranza che riusciremo a rimediare a questa malattia”, ha detto, “entro un anno, un anno e mezzo”.

La poliomielite scatenò una terribile paura in tutti gli Stati Uniti in quegli anni, specialmente in estate. Il virus ha particolarmente colpito i bambini, forzando la rapida chiusura di scuole e campi da gioco e, nel caldo afoso, le piscine. Città chiuse, famiglie isolate. Migliaia di persone sono morte, altre sono state ricoverate in ospedale e alcune sono rimaste permanentemente paralizzate o con sindrome post-polio. Il vaccino Salk era ancora lontano anni.

“Era un virus spaventoso”, ha affermato Stacey D. Stewart, presidente e CEO di March of Dimes, che ha iniziato come Fondazione nazionale per la paralisi infantile della FDR, ma ha rapidamente assunto il nome che rifletteva la richiesta del servizio pubblico per gli americani di donare le loro dimissioni per una soluzione di poliomielite.

“Non hai capito come l’hai ottenuto”, ha detto, e poiché ha avuto un impatto su così tanti giovani, per “così tanti genitori, cosa c’è di peggio per un genitore che far ammalare tuo figlio?”

Da bambino, a McConnell fu insegnato a stare in piedi. Sua madre ha capito che se avesse cercato di camminare troppo presto dopo la malattia, avrebbe potuto richiedere un tutore per il resto della sua vita. Cominciò a portarlo nell’ora in auto a Warm Springs, dove le condizioni di Roosevelt erano un segnale di avvertimento per gli americani che la malattia non risparmiava a nessuno. A casa, avrebbe eseguito la terapia fisica con suo figlio “come un sergente di esercitazione”, ha detto.

McConnell non ricorda molto da quei primi giorni. Gran parte di lui lo sa dalla rivisitazione di sua madre e dalla sua lettura dei libri dell’epoca.

Ma ricorda cosa è successo negli anni dopo che lei gli aveva comprato quei oxford da sella nel loro ultimo viaggio di ritorno da Warm Springs.

Non poteva correre veloce come gli altri bambini. Quando indossò un costume da bagno, la sua gamba sinistra aveva una circonferenza più stretta, lasciandolo imbarazzato. Anche adesso, dice di avere difficoltà a salire le scale.

“Sono stato fortunato”, ha detto, soffocando mentre ricorda sua madre, “che era determinato a vedermi camminare di nuovo.”

Di “tenacia, duro lavoro e non arrendersi”, ha detto, “Mia madre ha instillato tutto ciò in me prima che avessi 4 anni e penso che sia stato un principio guida nel modo in cui conduco la mia vita”.

Una delle prime cose che McConnell fece quando fu eletto in carica pubblica nel Kentucky, scrive nel suo libro di memorie, fu comprare un nuovo paio di scarpe.

Al Senato il mese scorso, McConnell ha iniziato a collegarsi al presente “non appena è diventato chiaro che in realtà ci stavamo mettendo in pericolo l’un l’altro per stare insieme”.

I senatori si autoisolavano e uno, Rand Paul, annunciò di essere risultato positivo.

Con il Campidoglio quasi chiuso, il Senato corse ad approvare il pacchetto di salvataggio. I voti contarono, McConnell rinunciò al Senato.

“Continuiamo a pregare gli uni per gli altri”, ha detto. “E per il nostro paese.”

Ora da un tranquillo Capitol Hill – lavora al secondo piano della sua casa di città, la moglie, la segretaria dei trasporti, Elaine Chao, al terzo – i due si ritrovano all’improvviso come altri americani che si imbattono nella nuova normalità casalinga.

“Stiamo soldando tutto”, ha detto.

Sta anche portando il tempo per la riflessione.

Un anno fa, è tornato a Warm Springs per la prima volta. In quello che ora è un sito storico, ha esaminato i file sulle sue condizioni, le sue visite. Ha appreso che a volte riceveva cure quando Roosevelt lo faceva, inclusa la settimana in cui l’ex presidente morì.

Alla domanda su come sua madre potesse permettersi le proprie cure mediche, è rimasto perplesso. Ci sono stati i conti? “Onestamente, non conosco la risposta”, ha detto. Ha detto che avrebbe cercato di scoprirlo.

Un ricordo evidente è l’arrivo del vaccino contro la poliomielite e il sollievo che ha portato a una popolazione stanca.

Mentre il Congresso considera il prossimo pacchetto di aiuti, ha detto che vuole più soldi per l’assistenza sanitaria.

“Ho avuto una vita normale, ma sono stato profondamente consapevole della malattia che ho avuto e del sollievo che il paese ha avuto quando hanno trovato il vaccino”, ha detto.

“Otterremo quel sollievo”.

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